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Fuentes de Energía Renovables

Ventajas y Desventajas de la Energía Biomasa


Hemos dicho ya que la energía biomasa es una fuente de energía renovable que utiliza desechos agropecuarios o residuos humanos para generar energía. En este artículo describiremos las principales ventajas y desventajas de la energía biomasa. Mencionaremos también la influencia del uso del biogas y el impacto ambiental que tiene el uso de la biomasa como fuente de energía.

energia biomasa biodigestor
Funcionamiento de un biodigestor casero

Ventajas e inconvenientes del uso de la biomasa como fuente de energía

Las principales ventajas y desventajas sobre la energía biomasa consideran principalmente criterios medioambientales y energéticos. También se toman en cuenta algunos criterios sociales tales como el apoyo en zonas rurales. Comencemos entonces:

Ventajas de la energía biomasa

La biomasa es una energía renovable

La principal ventaja que nos ofrece el uso de la biomasa como fuente de energía es su característica de ser renovable. Debido a que utiliza como fuente primaria los desechos orgánicos de las actividades agropecuarias o basura de ciudades. Ya sea en forma de residuos no procesados, pellets, biogas o biodiesel; la biomasa es ilimitada, pues los seres vivos jamás podrán dejar de producir desechos.

Emisiones neutras de CO2

El uso de la energía biomasa para generar energía eléctrica -debido a la quema de la misma o de sus combustibles derivados- es considerado como una actividad de emisiones neutras. Esto debido a que se aprovecha carbono que inicialmente estaba en las plantas y por lo tanto formaba parte del ciclo natural del CO2. Entonces, una vez quemados estos combustibles, el CO2 producido retorna hacia los bosques o fuentes de vegetación y es aprovechado en la fotosíntesis para continuar su ciclo.

Apoyo a sectores rurales

biogas casero
Uso del biogás en una granja

El principal beneficio social de la biomasa es su gran potencial de aprovechamiento en sectores rurales. Un gran problema de las actividades agropecuarias pequeñas y medianas es la disposición final de los residuos y su utilización. Por ejemplo, en muchos lugares de sudamérica la cáscara del arroz una vez procesado es quemada en grandes montículos y en condiciones de ausencia de aire. Esto provoca que se produzca humo negro, señal de presencia de monóxido de carbono y otros gases contaminantes.

La tecnología de la biomasa brinda a estos agricultores y ganaderos la oportunidad de aprovechar esos desechos para producir gas que podrán utilizar para diferentes fines. Además, los molinos de arroz y otros granos podrían utilizar la cáscara de estos productos con el fin de generar el calor necesario para el proceso de secado de los mismos. De esta forma se estaría aprovechando de forma mucho más eficiente la biomasa, y se evitarían las emisiones tóxicas reemplazandolas por CO2 el cual será re-absorbido por los cultivos.

Aprovechamiento de desechos

Por lo explicado anteriormente, es lógico el decir que la energía biomasa es quizás la mejor manera de aprovechar los desechos y residuos de la actividad humana. Y no sólo estamos hablando de residuos agrícolas, ¡sino de plantas de biomasa que funcionan con la basura que generan las ciudades!.

Un gran ejemplo de esto es la central termoeléctrica de Huaycoloro, en Lima, Perú. Esta central es reconocida por aprovechar las emisiones gaseosas del relleno sanitario de la localidad de Huaycoloro para generar electricidad. Para lograrlo, este proyecto dispone de 250 pozos de captación de biogás, un gaseoducto de más de 15 kilómetros, una estación de succión, una planta de quemado, un centro de tratamiento y compresión, una planta de generación de energía de 4,8 megavatios por hora y una línea de transmisión.

central de biomasa huaycoloro
Central térmica de biomasa en Huaycoloro, Lima, Perú

Desventajas de la energía biomasa

Cultivos destinados a biomasa

En algunas zonas donde la biomasa está constituida como una industria energética considerable, algunos agricultores han comenzado a cultivar especies orientadas a la biomasa. Esto significa una disminución de la producción agrícola relacionada con alimentos para el consumo humano. Lo cual a su vez significaría escasez de los mismos.

Dificultad en el procesamiento y manejo

La obtención de los combustibles como el biogas o el biodiesel es un proceso relativamente complejo y un poco peligroso de manejar. Esto debido a que ambos son elementos inflamables y se deben tomar las medidas de seguridad adecuadas. Además, si este gas es liberado por accidente a la atmósfera, significaría grandes niveles de contaminación, ya que el metano (CH4) que contiene es un gas de efecto invernadero 20 veces más poderoso que el CO2.

Baja densidad energética

La última de las desventajas de la energía biomasa es que tanto ella como sus derivados tienen una densidad energética más baja que la de los combustibles fósiles. Esto hace que se necesite más espacio de almacenamiento para la misma cantidad de energía. Aunque esto no es tan relevante puesto que casi siempre el recurso se genera constantemente y no es necesario almacenarlo.

Ventajas y desventajas de la energía del biogás

El biogás es uno de los principales productos derivados de la biomasa. Es un gas que se obtiene de la digestión anaerobia de la biomasa, proceso a través del cual la materia orgánica libera gas metano, el cual es utilizado como combustible. Las ventajas y desventajas del biogás son:

Ventajas del biogás

  • Es un recurso renovable, debido a que es obtenido como derivado de la biomasa.
  • Funciona como sustituto de los combustibles fósiles como el gas natural, los cuales sabemos son recursos no renovables. Esto nos permite lograr que estos recursos duren por más tiempo.

    ventajas y desventajas de la energía del biogas
    Planta de procesamiento de biogás en Italia
  • Puede ser utilizada de diferentes formas: para generar energía eléctrica, cocinar o como aditivo a combustibles fósiles.
  • Puede ser una fuente de ingresos para pequeños agricultores, quienes pueden producir su propio biogás y venderlo.
  • El gas que emiten los vertederos o rellenos sanitarios puede ser aprovechado. Convirtiendo de esta manera un lugar sucio e inservible, en una fuente de energía e ingresos.

Desventajas del biogas

  • Para almacenar grandes cantidades de este elemento se requieren sistemas complejos y costosos. Un almacenamiento eficiente implica condensar el gas, ya que ocupa grandes volúmenes. Sin embargo, tanto el biogás como el gas natural condensan a temperaturas de menos de -200°C. Por lo cual resulta muy complicado su almacenaje.
  • El sistema de producción de biogás es costoso si este se quiere producir y almacenar en grandes cantidades. Sin embargo la tecnología sigue avanzando y estos costos continúan disminuyendo.
  • La quema de biogás genera emisiones de CO2, aunque tal como se explicó anteriormente, forma parte de un ciclo natural.

Impacto ambiental de la biomasa

Se ha dicho párrafos atrás que la biomasa es un recurso renovable con emisiones 0. Debido a que su combustión genera CO2 que forma parte del ciclo natural y es luego re-absorbido por los cultivos. Sin embargo, existe una preocupación creciente respecto al impacto ambiental de la biomasa y es el siguiente:

pellets de biomasa
Los “pellets” son concentraciones de material usados como combustible.

En algunos países, la producción de energía a partir de biomasa se ha extendido de forma extraordinaria. No así la cantidad de recursos disponibles para la producción de energía. Es por ello que algunos agricultores han visto como una actividad rentable el cultivo de especies de plantas que puedan se utilizadas como combustible. De esta manera se disminuye la producción de productos alimenticios, para abastecer a la industria de la biomasa.

Entonces podemos decir las ventajas y desventajas de la energía biomasa son el ser una energía renovable y servir de reemplazo a los combustibles fósiles. Sin embargo, su capacidad de abastecer la demanda energética es limitada y por ello corre el riesgo de convertirse en una actividad que afecte al ambiente en caso su capacidad se vea rebasada por la demanda energética.

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